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Réflexion et socialisme

Ce moment de disparition et notre avenir en voie de disparition

Photographie de Nathaniel St.Clair

Que vous lisiez ceci avec votre café du matin, juste après le déjeuner ou en fin de quart aux petites heures du matin, il est 100 secondes avant minuit. C'est un peu plus d'une minute et demie. Et cela devrait être complètement déconcertant. C’est l’heure la plus proche que nous ayons jamais connue.

Depuis 1947, le Bulletin des scientifiques atomiques a ajusté son horloge apocalyptique pour fournir à l'humanité une estimation experte de la proximité de nous tous à un «minuit» apocalyptique – c'est-à-dire un anéantissement nucléaire. Il y a un siècle, une telle mesure n’était évidemment pas nécessaire. À l’époque, la plus grande explosion jamais causée par des humains s’était probablement produite à Halifax, au Canada, en 1917, quand un navire muni de munitions est entré en collision avec un autre navire, dans le port de cette ville. Cette explosion tragique a tué près de 2 000 personnes, en a blessé 9 000 autres et fait 6 000 sans-abri, mais elle n’a pas mis la planète en péril. Les plus grandes explosions qui ont suivi ont eu lieu le 16 juillet 1945, lors d'un test d'un nouveau type d'arme, une bombe atomique, au Nouveau-Mexique, puis le 6 août 1945, lorsque les États-Unis ont lancé une telle bombe sur la ville japonaise de Hiroshima. Depuis lors, notre espèce est perchée précairement au bord de l'auto-extermination.

Personne ne sait exactement combien de personnes ont été tuées par la première attaque nucléaire du monde. Environ 70 000, presque tous civils, ont été vaporisés, écrasés, brûlés ou irradiés à mort presque immédiatement. 50 000 autres sont probablement morts peu de temps après. Pas moins de 280 000 étaient morts, dont beaucoup étaient atteints de la maladie des radiations, à la fin de l'année. (Une frappe atomique sur la ville de Nagasaki, trois jours plus tard, aurait tué jusqu'à 70 000 personnes.) À la suite de la première attaque nucléaire, peu de choses étaient claires. «Ce qui s'est passé à Hiroshima n'est pas encore connu», New York Times a rapporté que le 7 août et le gouvernement américain ont cherché à le maintenir ainsi, dépeignant les armes nucléaires comme rien de plus que des munitions conventionnelles sur-chargées, tout en minimisant les effets horribles des radiations. Malgré les efforts héroïques de plusieurs journalistes juste après l'explosion, ce n'est qu'un an plus tard que les Américains – puis le reste du monde – ont commencé à vraiment saisir les effets de ces nouvelles armes et ce que cela signifierait pour l'humanité. moment en avant.

Nous savons ce qui s'est passé à Hiroshima en grande partie grâce à un homme, John Hersey. Il était un romancier lauréat du prix Pulitzer et ancien correspondant pour TEMPS et LA VIE les magazines. Il avait couvert la Seconde Guerre mondiale en Europe et dans le Pacifique, où il avait été félicité par le secrétaire de la Marine pour avoir aidé à évacuer les troupes américaines blessées sur l'île de Guadalcanal aux mains des Japonais. Et nous savons maintenant comment Hersey a eu l'histoire d'Hiroshima – un chef-d'œuvre de reportage de 30000 mots paru dans le numéro d'août 1946 du New yorkais magazine, décrivant les expériences de six survivants de cette explosion atomique – grâce à un nouveau livre méticuleusement recherché et élégamment écrit par Lesley Blume, Fallout: The Hiroshima Cover-Up et le journaliste qui l'a révélé au monde.

Seuls les essentiels

Lorsque je fais mes valises pour une zone de guerre, je porte ce que je considère comme l'essentiel pour quelqu'un qui rapporte un conflit armé. Une bouteille d'eau avec un filtre intégré. Packs de traumatologie avec un agent de coagulation du sang. Une trousse de premiers soins. Un outil multifonction. Un téléphone satellite. Parfois, je renonce à un ou plusieurs de ces articles, mais il y a toujours eu un seul aliment de base, une nécessité dont l'apparence a changé au fil des ans, mais dont la présence dans mon sac à dos n'a pas été.

Une fois, cet article était intact, presque intact. Mais après la majeure partie d’une décennie consacrée aux conflits au Soudan du Sud, en République démocratique du Congo, en Libye et au Burkina Faso, c’est une épave complète. Pourtant, je le porte. En partie, c'est devenu (et je ne suis que légèrement gêné de le dire) quelque chose d'un talisman pour moi. Mais surtout, c'est parce que ce qui se trouve entre les couvertures figuratives de cette copie maintenant sans couverture et complètement mutilée de John Hersey Hiroshima– le New yorkais article en format de poche – est aussi terriblement brillant que le jour où je l'ai acheté à la librairie Strand à New York pour 48 cents.

je connais Hiroshima bien. Je l'ai lu des dizaines de fois de bout en bout. Ou parfois dans un avion, un hélicoptère ou une barge fluviale, dans une chambre d'hôtel ou assis au bord d'une route, je vais l'ouvrir et prendre au hasard 10 ou 20 pages. J'ai toujours été émerveillé par la façon dont Hersey a habilement construit le récit avec des récits personnels qui se chevauchent qui rendent le travail horrible de cette arme avec le pouvoir des dieux accessible à un niveau humain; comment il a expliqué quelque chose de nouveau dans ce monde, la terreur atomique, en des termes que les lecteurs pourraient saisir immédiatement; comment il a traduit la destruction à une échelle jusqu'alors inimaginable en un récit édifiant aussi vieux que le genre lui-même, mais avec une urgence qui n'a pas disparu ou n'a pas été égalée. Je n'ai simplement jamais su comment il le faisait jusqu'à ce que Lesley Blume retire le rideau.

Tomber, qui a été publié le mois dernier – le 75e anniversaire de l'attaque américaine contre Hiroshima – offre un aperçu des coulisses de la façon dont Hersey et William Shawn, alors rédacteur en chef du New yorkais, ont pu vraiment briser l’histoire d’une attaque qui avait fait la une des principaux journaux du monde un an plus tôt et, ce faisant, ont produit l’un des plus grands articles de journalisme de tous les temps. C’est un rappel important que les plus grandes histoires peuvent se cacher à la vue de tous; que la couverture des nouvelles de dernière heure est essentielle mais peut ne pas donner toute l'ampleur d'un événement; et qu'un écrivain peut être bien mieux servi en présentant un récit chronologique détaillé en prose spartiate, même lorsque l'histoire est si horrible qu'elle semble exiger une polémique.

Hersey commence Hiroshima de manière discrète, en notant exactement ce que chacun des six survivants qu'il raconte faisait au moment où leur vie a changé à jamais. «Tout le monde ne pouvait pas comprendre comment fonctionnait la bombe atomique ou visualiser une guerre mondiale nucléaire de bout en bout», observe Blume. «Mais pratiquement n'importe qui pouvait comprendre une histoire sur une poignée de personnes ordinaires – mères, pères, écoliers, médecins, employés – vaquant à leurs occupations quotidiennes lorsque la catastrophe s'est produite.

Comme elle le souligne, la voix d'auteur de Hersey n'est jamais élevée et ainsi les horreurs atomiques – des victimes dont les globes oculaires avaient fondu et coulaient sur leurs joues, d'autres dont la peau pendait de leur corps ou glissaient de leurs mains comme des gants – parlent d'elles-mêmes. C'est un exploit d'autant plus étonnant quand on considère, comme le révèle Blume, que son auteur, qui avait été témoin des combats et des ravages généralisés des bombardements conventionnels pendant la Seconde Guerre mondiale, était si terrifié et tourmenté par ce qu'il a vu à Hiroshima des mois après l'attaque. qu'il craignait de ne pas pouvoir terminer sa mission.

Incroyablement, Hersey a reçu l'histoire d'Hiroshima avec une sanction officielle, faisant un rapport sous le contrôle du bureau du commandant suprême des puissances alliées, le général Douglas MacArthur, le chef de l'occupation américaine du Japon vaincu. Son précédent reportage sur l'armée américaine, y compris un livre axé sur MacArthur qu'il a qualifié plus tard de «trop adulatoire», a aidé à sécuriser son accès. Plus étonnant encore, le New yorkais – craignant d'éventuelles répercussions en vertu de la loi sur l'énergie atomique récemment adoptée – a soumis une version finale de l'article pour examen au lieutenant général Lesley Groves, qui avait supervisé le projet Manhattan qui a créé la bombe atomique, a servi de propulseur en chef et est allé jusqu'à pour affirmer que l'empoisonnement aux radiations «est une manière très agréable de mourir».

Quelles que soient les concessions New yorkais peut-être lui ont-ils été perdus dans les sables du temps, mais Groves a signé l'article, oubliant, comme le note Blume, «les révélations les plus troublantes de Hersey: le fait que les États-Unis aient déchaîné la destruction et la souffrance sur un population à une échelle sans précédent dans l’histoire de l’humanité, puis a tenté de couvrir le coût humain de sa nouvelle arme. »

L'impact sur le gouvernement américain serait rapide. L'article a fait sensation et a immédiatement été salué comme le meilleur reportage sorti de la Seconde Guerre mondiale. Il est rapidement devenu l'un des journaux les plus réimprimés de tous les temps et a conduit à de nombreuses réévaluations par les journaux et les lecteurs de ce que l'Amérique avait fait aux civils japonais à Hiroshima et à Nagasaki. Il a également réussi à faire briller une lumière remarquablement brillante sur les dangers des armes nucléaires, au sens large. «L’histoire de Hersey», comme le note astucieusement Blume, «a été le premier avertissement véritablement efficace et internationalement entendu sur la menace existentielle que les armes nucléaires représentaient pour la civilisation.»

Recherché: Un Hersey pour notre temps

Cela fait 74 ans qu'Hiroshima est sorti en kiosque. Une guerre froide et une course aux armements nucléaires ont suivi alors que ces armes se sont répandues sur la planète. Et en janvier, alors qu'une pandémie dévastatrice commençait à suivre son exemple, nous nous sommes tous retrouvés à seulement 100 secondes de l'anéantissement total en raison de la pléthore d'armes nucléaires sur cette terre, des échecs de la coopération américano-russe sur la maîtrise des armements et le désarmement, le La destruction par l'administration Trump de l'accord nucléaire iranien de 2015 et les efforts de l'Amérique pour développer et déployer des armes nucléaires encore plus avancées, ainsi que deux autres facteurs qui ont accéléré cette apocalyptique Doomsday Clock: le changement climatique et la désinformation cyber-basée.

Ce dernier, selon le Bulletin des scientifiques atomiques, est en train de corrompre notre «écosphère de l'information», de saper la démocratie ainsi que la confiance entre les nations, et de créer ainsi des conditions de déclenchement dans les relations internationales. Le premier transforme l’écosystème actuel de la planète et place l’humanité dans un autre type de péril ultime. «La rivalité et l'hostilité dangereuses entre les superpuissances augmentent la probabilité d'une erreur nucléaire», a déclaré l'ancien gouverneur de Californie Jerry Brown, président exécutif de la Bulletin, a déclaré plus tôt cette année. «Le changement climatique ne fait qu'aggraver la crise. S'il y a un moment pour se réveiller, c'est maintenant. "

Au cours des trois dernières années, cependant, le président Donald Trump a apparemment menacé au moins trois pays d'anéantissement nucléaire, y compris un allié américain. En plus de menacer la Corée du Nord avec la possibilité de déclencher «le feu et la fureur» et son discours d'inaugurer «la fin» de l'Iran, il a même prétendu avoir des «plans» pour exterminer la plupart de la population afghane. La «méthode de guerre» qu'il a suggérée d'employer pourrait tuer environ 20 millions d'Afghans ou plus, presque tous des civils. John Hersey, décédé en 1993 à l’âge de 78 ans, n’aurait pas eu le moindre doute sur ce qu’il voulait dire.

Les menaces nucléaires de Trump ne se concrétiseront peut-être jamais, mais son administration, tout en investissant des efforts considérables dans des pactes nucléaires profonds, a également plus que fait sa part pour accélérer le changement climatique, en allégeant les règles conçues pour garder la planète aussi habitable que possible pour les humains. Une récente New York Timesl'analyse, par exemple, a rassemblé près de 70 règles et réglementations environnementales – régissant les émissions de dioxyde de carbone et de méthane qui réchauffent la planète, l'air pur, l'eau et les produits chimiques toxiques – qui ont été annulées, annulées ou révoquées, avec plus de 30 reculs supplémentaires toujours en cours. le progrès.

Le président Trump n'a cependant pas été une valeur aberrante totale en ce qui concerne la promotion de la dégradation de l'environnement. Les présidents américains ont présidé à la destruction de l'environnement naturel depuis la fondation de la république. Signé en loi en 1862 par Abraham Lincoln, le Homestead Act, par exemple, a transformé d'innombrables vies américaines, offrant des terres gratuites aux masses. Mais il a également transféré 270 millions d'acres de nature sauvage, soit 10% des États-Unis, entre des mains privées pour des «améliorations».

Plus récemment, Ronald Reagan a lancé des attaques contre l’Agence de protection de l’environnement par le biais de la déréglementation et des coupes budgétaires, tandis que l’administration de George W. Bush s’efforçait de saper les politiques fondées sur la science, en particulier par le déni du changement climatique anthropique. La différence, bien sûr, était que Lincoln n'aurait pas pu conceptualiser les effets du réchauffement climatique (même si la première étude de «l'effet de serre» avait été publiée de son vivant), alors que la science était déjà assez claire dans le Reagan et Bush ans, et brutalement évident à l'ère de Trump, alors que chacun d'eux poursuivait des politiques qui nous rapprocheraient de précieuses secondes d'Armageddon.

L'histoire de la façon dont John Hersey a eu son histoire est un grand triomphe de Lesley Blume Tomber, mais ce qui est venu après peut être une facette encore plus convaincante du livre. Hersey a posé aux États-Unis un problème d'image – et bien pire. «La transition du sauveur mondial à la superpuissance génocidaire a été un renversement malvenu», observe-t-elle. Pire encore pour le gouvernement américain, l'article a laissé de nombreux Américains réévaluer leur pays et eux-mêmes. Il est plus que rare pour un journaliste de susciter une véritable introspection ou de fournir un miroir moral à une nation. Dans une interview dans ses dernières années, Hersey, qui évitait généralement la publicité, a suggéré que le témoignage des survivants des explosions atomiques – comme ceux qu'il a mis en lumière – avait contribué à prévenir la guerre nucléaire.

«Nous savons à quoi ressemblerait une apocalypse atomique parce que John Hersey nous l'a montré», écrit Blume. Malheureusement, bien qu'il y ait eu de nombreux travaux remarquables et puissants sur le changement climatique, nous attendons toujours celui qui a le punch d'Hiroshima. Et donc, l'humanité attend cet article une fois dans un siècle, car les armes nucléaires, le changement climatique et la désinformation cybernétique nous maintiennent à seulement 100 clics de la fin du monde.

Hersey a fourni un modèle. Blume a levé le voile sur la façon dont il l'a fait. Maintenant, quelqu'un doit intervenir et écrire le reportage qui changera le monde qui choquera nos consciences et nous offrira un peu plus de marge de manœuvre entre ce moment de disparition et notre minuit toujours imminent.

Cet article a été publié pour la première fois sur TomDispatch.

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