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Réflexion et socialisme

Chute de la fracturation dans le bassin de San Juan

Tête de puits après que tout l'équipement de fracturation hydraulique a été enlevé. Source de la photographie: Joshua Doubek – CC BY-SA 3.0

L'éleveur Don Schreiber se souvient du comté de San Juan, au Nouveau-Mexique, dans les années 1950, lorsque sa plus grande ville, Farmington, était une ville de compagnie. Cette société, El Paso Natural Gas, gérait tout, des puits aux stations-service. Il a donné de l'argent aux 4-H et à l'hôpital; il a contribué à la construction des terrains de la Petite Ligue et des neuf premiers trous du terrain de golf local.

«El Paso était toujours l'une des forces industrielles les plus destructrices de l'histoire du monde», a déclaré Schreiber. «Mais (les gens qui l'ont dirigé) ont pleinement participé à la communauté.»

Schreiber a travaillé avec son père, vendant des assurances pour l'industrie pétrolière et gazière pendant 44 ans. Il a vu beaucoup de choses changer depuis les années 1950, y compris les noms des entreprises, d'El Paso à Meridian Oil en passant par Burlington Resources Oil and Gas en passant par ConocoPhillips et Hilcorp, la société qui a racheté ConocoPhillips – un immeuble de bureaux de quatre étages à Farmington et tout – pour 3 milliards de dollars en 2017.

«Ce sont tous les mêmes actifs», a déclaré Schreiber à propos des puits et des pipelines qui sont achetés et vendus. «Mais chaque fois que les actifs tournent, le nouveau propriétaire est moins généreux et plus éloigné de la communauté.» Hilcorp, par exemple, a fermé son bureau local «et a déménagé tous les cadres en quelques semaines», a-t-il déclaré. «Ils ont anéanti toute la classe exécutive de Farmington, fermé le siège de la direction et transféré toute cette responsabilité à Houston.» (Le service des relations publiques de Hilcorp n’a pas répondu aux demandes de commentaires sur cette histoire.)

L’économie de la région a déjà été durement touchée ces dernières années – par le retrait des unités de la centrale électrique de Four Corners et de la centrale de San Juan, la réduction des impôts fonciers et les pertes d’emplois dans l’industrie du gaz naturel au cours d’environ 10 ans. Les changements se répercutent sur l'ensemble de l'économie, laissant les gouvernements locaux avec des millions de déficits budgétaires.

Rien de tout cela n'est nouveau pour les Four Corners, une région riche en ressources qui comprend des parties du Nouveau-Mexique, du Colorado, de l'Arizona et de l'Utah. Les bustes ont secoué son économie depuis que les foreurs ont commencé à exploiter ses réserves de pétrole dans les années 1920 et à extraire son gaz naturel dans les années 1940. Les développements récents des technologies d'extraction, pour le gaz naturel en particulier, ont rendu ses champs plus productifs, mais ont également rendu l'économie régionale plus vulnérable aux accidents lorsque les prix du gaz naturel baissent.

La récupération suit généralement. Mais ce buste est différent. «On a l'impression que les combustibles fossiles ont connu leur disparition», a déclaré Mike Eisenfeld, responsable du programme énergie et climat de la San Juan Citizens Alliance.

Cela ne signifie pas pour autant que «les personnes, les familles et les communautés doivent simplement être abandonnées».

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Il y a six ans, lorsque le Bureau américain de la gestion des terres (BLM) se préparait à un nouveau développement, des camionnettes blanches ont parcouru la route 550 dans le nord-ouest du Nouveau-Mexique. Des camions-citernes transportaient de l'eau et des produits chimiques et des remorques tiraient des compresseurs et des foreuses sur des chemins de terre. À peine quatre ans plus tôt, la surproduction et la baisse des prix avaient envoyé les travailleurs des champs de gaz naturel du bassin de San Juan.

Mais avec les progrès du forage horizontal et de la fracturation hydraulique, les entreprises ont commencé à manifester un regain d'intérêt pour le bassin. La nouvelle technologie a permis d'accéder à des ressources qui, dans le passé, n'étaient pas rentables, voire impossibles à atteindre. En 2014, l'agence fédérale a commencé à planifier la façon de développer environ 2 millions d'acres dans la région.

Les communautés locales et les écologistes ont résisté au nouveau développement – en particulier lorsque le gouvernement fédéral a commencé à approuver les baux de puits d'exploration à proximité de sites archéologiques et sacrés, comme le parc historique national de Chaco Culture. Mais les gens des industries pétrolière et gazière avaient de grands espoirs. «D'autres régions du pays ont connu des booms, certainement le Bakken et Marcellus, (en raison de) l'évolution de cette technologie», a déclaré Eisenfeld, faisant référence au Bakken Shale Play au Montana, au Dakota du Nord et au Canada, et à la formation de Marcellus dans le Est des États-Unis «À l'époque, il y avait cette joie que le pétrole et le gaz ici allaient faire partie de ce boom.»

Carte de l'US Geological Survey du bassin de San Juan.

Eisenfeld était moins optimiste. Pendant des décennies, il avait été témoin des hauts et des bas de sa communauté. Même avant que le COVID-19 ne s'empare du marché mondial et n'empêche la demande de pétrole et de gaz naturel, de grandes entreprises s'étaient déjà retirées du bassin de San Juan au Nouveau-Mexique.

Après que ConocoPhillips a vendu ses actifs dans le bassin, WPX Energy, basé à Oklahoma, est parti pour se concentrer sur les jeux dans les bassins de Bakken et du Permian. La même année, Encana Oil and Gas est également partie, suivie en 2019 par Harvest Oil & Gas et BP American Production, qui se sont désengagées du bassin de San Juan et ont investi cet argent dans d'autres parties des États-Unis.En 2014, le bureau de terrain du BLM à Farmington approuvé plus de 200 demandes de permis de forage, ou APD. Au début de septembre 2020, ce nombre était tombé à 28.

Même dans le bassin animé du Permien, à la frontière entre le Nouveau-Mexique et le Texas, selon Reuters, les offres pour les parcelles du Nouveau-Mexique dans le cadre de la première vente de bail post-pandémique du BLM se chiffraient à des centaines de dollars l'acre, et non aux milliers de dollars qu'elles avaient rapportés plus tôt. dans l'année.

"Le buste", a déclaré Eisenfeld, "est la nouvelle norme."

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Malgré les prévisions montrant peu de chances de reprise de sitôt, le BLM «continuera à louer alors que l'industrie soumettra des notifications d'intérêt pour certaines parcelles de pétrole et de gaz», a expliqué Jillian Aragon, porte-parole du BLM à Farmington. En fait, a-t-elle ajouté, il a le mandat du Congrès de le faire.

Mais lors d'une réunion de la Commission du comté de San Juan en août, le directeur du comté, Mike Stark, a déclaré qu'il doutait que le bassin de San Juan revive jamais les bouleversements de son passé. Il y a dix ans, 10 propriétaires étaient responsables de près de la moitié des l'ensemble des recettes fiscales foncières. Beaucoup d’entre eux ont depuis quitté la région et l’année dernière, les 10 principaux contribuables n’ont payé que 23% des recettes fiscales foncières du comté.

«Si les revenus restent exactement comme nous l'avions prévu et budgétisé pour cet exercice, cela nous laisserait un manque à gagner de 4,6 millions de dollars pour 2022», a déclaré Stark aux commissaires réunis en affichant les dossiers financiers sur un écran. Pour compenser certaines de ces pertes, le comté a récemment approuvé une augmentation des impôts sur les recettes brutes (GRT). Mais même cela n’est pas assez probable.

«Nous avons assisté à une baisse spectaculaire de GRT au cours des cinq dernières années», m'a dit Stark lors d'une récente conversation téléphonique. «Les revenus de la production pétrolière et gazière sont vraiment tombés de la table.»

En regardant les prévisions jusqu'en 2030, Stark a déclaré qu'il n'y aurait pas beaucoup de changement de prix. Et si tel est le cas, dit-il, les entreprises ne vont pas forer de nouveaux puits dans les Four Corners. Les entreprises continueront de pomper à partir des puits existants, mais avec le temps, ceux-ci diminueront et le gaz naturel sera produit à partir d'autres bassins, comme le Permien, où le gaz est le sous-produit du forage pétrolier.

«Pour l'avenir», a déclaré Stark, «nous ne devrions pas compter sur un autre boom.»

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Don Schreiber et sa femme gèrent maintenant du bétail dans un ranch à un comté de San Juan. Mais il n’ya pas d’échappatoire à l’industrie: environ 122 puits se trouvent sur et à côté de leur ranch. Et il s'inquiète de ce qui pourrait leur arriver dans les années à venir à mesure que l'industrie évolue.

À l'heure actuelle, il y a plus de 30 000 puits dans le bassin de San Juan, mais seuls environ 20 000 restent actifs.

«Vous êtes en danger de puits orphelins et abandonnés à tous les niveaux: votre première préoccupation est le petit producteur qui se dérobe, qui abandonne son puits ou fait faillite», a déclaré Schreiber. Le BLM et l’État du Nouveau-Mexique exigent des entreprises qu’elles obtiennent des obligations pour garantir qu’elles se conforment à la réglementation, notamment en obturant en toute sécurité les puits une fois qu’elles ne produisent plus.

Mais Schreiber a déclaré que les obligations étaient «totalement inadéquates». Ils ne représentent qu'une fraction de ce qu'il en coûte pour boucher et abandonner correctement un puits, ce qui comprend la remise en état du site du puits, de la route et de tout pipeline ou autre infrastructure.

Adrienne Sandoval, directrice de la Division de la conservation du pétrole du Nouveau-Mexique, a convenu que la récession comporte certains risques. «Les entreprises sur le point de cesser leurs activités peuvent être contraintes de prendre des décisions qui mettent la conformité en veilleuse», a-t-elle déclaré. «Nous devons être aussi diligents que possible pour nous assurer que nos réglementations sont respectées et que nous protégeons la santé humaine et l'environnement.»

Il y a deux ans, la législature de l'État a augmenté le montant que les entreprises doivent mettre de côté lors du collage de puits inactifs et de puits uniques.

Ce printemps, avec l’apparition du nouveau coronavirus, l’État a également publié un nouveau guide pour les entreprises dont les puits ne sont pas économiquement viables. Normalement, les puits sont également soumis à la «règle de bouchage et d’abandon» de l’État s’ils n’ont pas été actifs depuis 15 mois. Les changements, a-t-elle dit, «aident les opérateurs à se protéger» lorsque les prix sont bas. Ils pourraient également réduire le risque que les entreprises s'éloignent, laissant leurs puits abandonnés pourrir, ce qui aiderait des gens comme Schreiber.

Mais rien de moins qu’une transition économique – loin des combustibles fossiles et vers des industries plus durables – arrêtera probablement le déclin de Farmington. «J'ai le cœur brisé pour la ville», a déclaré Schreiber. "En même temps, je suis furieux qu'ils ne profitent pas de toutes les autres opportunités dont ils disposent – dans l'agriculture, les loisirs de plein air et tant d'autres cadeaux qu'ils ont reçus."

Les dirigeants auraient pu voir l'écriture sur le mur il y a des années, a-t-il déclaré. L'industrie se retirait déjà, le climat se réchauffait et des changements étaient nécessaires. Les dirigeants auraient pu mettre les gens au travail sur de nouvelles technologies, plutôt que de lutter contre les tentatives fédérales puis étatiques de réglementer les émissions de méthane de l'industrie pétrolière et gazière.

«Nous aurions pu dire:« Nous pourrions être un chef de file dans ces produits d’assainissement du méthane, nous pourrions trouver comment capturer ce gaz et le faire mieux et moins cher, et c’est quelque chose qui est nécessaire partout dans le monde », a-t-il déclaré. «Au lieu de rester assis là, à essayer de retirer la dernière goutte de pétrole ou le dernier pouf de gaz.»

Cette histoire a été générée par le projet de journalisme d'investigation The Slick, publié par Capital & Main.

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