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Réflexion et socialisme

La protestation de l'armée bonus – CounterPunch.org

Le 28 juillet marquera presque le 90e anniversaire de l'une des manifestations les plus controversées de l'histoire des États-Unis et pourtant, elle reste pratiquement inconnue de la plupart des Américains. Ce jour-là, en 1932, 500 fantassins de l'armée américaine avec des fusils chargés, des baïonnettes fixes et des grenades à gaz contenant un ingrédient vomissant, 200 calvaires, un escadron de mitrailleuses, 800 policiers et 6 chars de l'armée M1917, se préparaient à attaquer 17000 hommes non armés, plus des milliers de leurs femmes et enfants. Quelques instants avant l'assaut, le général Douglas MacArthur, responsable de l'opération, s'est tourné vers un policier debout à côté de lui et a dit: «Je vais briser le dos de l'ennemi.

L'attaque a été ordonnée par le président Herbert Hoover et commandée par le général MacArthur. Dwight D. Eisenhower était l’assistant de MacArthur et le major George S. Patton dirigeait l’unité de chars. Après avoir enfilé des masques à gaz, l'armée a lancé des centaines de grenades lacrymogènes dans le campement, ce qui a déclenché des incendies violents et l'assaut a chassé tous les occupants débraillés de la zone. Le campement a ensuite été incendié.

Ce n’était pas Cuba, les Philippines ou la frontière mexicaine – mais à Washington, D.C. Le camp, surnommé «Hooverville», occupé par des vétérans de la Première Guerre mondiale qui vivaient dans des tentes et des baraques, d'autres vivant dans des bâtiments gouvernementaux en ruine le long de Pennsylvania Avenue, près de la capitale. Si votre éducation ressemblait à la mienne, il n’y avait aucune mention de cet événement dans aucun cours d’histoire.

Quelque 4 millions de vétérans sont revenus de la guerre et ont constaté que d’autres avaient accepté leur emploi à un salaire considérablement plus élevé que le salaire de 1 dollar par jour et attendaient davantage d’aide de leur gouvernement. Les présidents Wilson, Harding et Coolidge se sont tous fermement opposés à faire des paiements aux vétérans pour la plupart au chômage, Coolidge déclarant que «le patriotisme, acheté et payé, n'est pas du patriotisme». En 1924, le Congrès a lancé la canette sur la route en promettant un paiement de prime de 1,25 $ pour chaque jour de service à l'étranger et de 1,00 $ pour chaque jour de service à domicile. Il y aurait une limite de 625 $ pour le service outre-mer et de 500 $ pour le service à domicile. Mais Catch-22 était qu'il ne pouvait pas être échangé avant 1945. Les vétérans l'ont rapidement surnommé le «bonus de pierre tombale» parce que beaucoup d'entre eux seraient morts avant d'être collectés.

Avec l'aggravation de la Grande Dépression, les demandes de paiement immédiat augmentaient. Enfin, un projet de loi a été adopté mais le président Hoover y a opposé son veto. En réponse, quelque 300 vétérans, dirigés par l'ancien sergent Walter Waters, montèrent à bord d'un train de marchandises à Portland, dans l'Oregon, au début de mai 1932, et se dirigèrent vers Washington, DC. Bientôt, d'autres ont commencé leur pèlerinage dans la capitale de partout au pays dans des autobus délabrés, des camionnettes surpeuplées, à pied et en auto-stop. Les vétérinaires et leurs familles étaient dans une situation financière désespérée, avec des factures en retard à payer, la faim et les expulsions au-dessus de leurs têtes. Ils ont exigé le paiement immédiat du bonus.

Se faisant appeler les Bonus Expeditionary Forces (BEF) et bientôt connus sous le nom de «Bonus Army», entre 17 000 et 25 000 randonneurs ont commencé à arriver le 23 mai 1932. En supposant que leurs demandes ne seraient pas satisfaites de sitôt, ils ont mis en place une présence à long terme. De façon ordonnée, ils ont tracé des rues portant le nom des États, mis en place une bibliothèque, le «B.E.F. La poste, le salon de coiffure, l'assainissement de style militaire, ont nommé des députés pour maintenir l'ordre, publié leur propre journal de camp et même organisé des spectacles de vaudeville en soirée. Quelque dix mille autres vétérinaires ont occupé des bâtiments gouvernementaux partiellement démolis sur un tronçon entre le Capitole et la Maison Blanche. Extrêmement patriotiques, les vétérinaires ont insisté pour qu'un drapeau américain flotte au-dessus de chaque tente et bidonville.

De plus, comme l'écrivait Roy Wilkins, alors jeune reporter avec une carte de presse, «Il n'y avait qu'un seul absent dans le camp: James Crow. (1) Toute l'entreprise massive en était une dans laquelle les Noirs et les Blancs partageaient tout ensemble. Pendant la Première Guerre mondiale, l'armée était toujours isolée, tout comme le parc Anacostia lorsque les marcheurs sont arrivés. Les vétérans qui avaient mené une guerre ensemble ont délibérément décidé de vivre côte à côte et de s'installer dans la partie «noire» du parc. Ce seul fait a peut-être amené certaines personnes à craindre le mouvement. Le brigadier «le subordonné le plus fiable» du général MacArthur. Le général George Van Horn Moseley a décrit les anciens combattants noirs et blancs vivant ensemble comme «la preuve que les Négros et les communistes juifs planifiaient une révolution». En vérité, les radicaux et les communistes ont été limogés par le BEF et n'ont jamais été un élément sérieux du mouvement. (2)

Comme l'a écrit l'historien américain Howard Zinn, «dans les années 1930, l'Amérique était dans un état de quasi-révolution, ce qui inquiétait beaucoup les habitants de Washington». (3) Les vétérans ont été étiquetés «Agitateurs rouges» et le général MacArthur a déclaré que les manifestants étaient «… des traîtres déterminés à renverser le gouvernement – les pacifistes et son compagnon de lit communisme sont tout autour de nous». La Division du renseignement militaire de l’armée pensait que les communistes étaient profondément impliqués dans les efforts et J. Edgar Hoover, le nouveau directeur du FBI, avait l’intention de prouver que la Bonus Army était inspirée par les rouges. Il convient donc de dire qu'en instruisant ses troupes sur l'utilisation possible de la force pendant l'assaut, le major Patton a indiqué que «un grand nombre de victimes deviendra une leçon de choses».

Les historiens conviennent que 1932 a été «l'année la plus cruelle» de la Grande Dépression et que le 25 juin 1932, la Chambre des représentants des États-Unis a adopté un projet de loi sur les compensations, mais il a été rejeté au Sénat par un vote de 62-18. En juillet, le général MacArther et le secrétaire à la Guerre, Patrick Hurley, anticipaient la violence, non seulement dans la capitale, mais surtout dans les bidonvilles de dizaines de grandes villes. Au cours des deux mois précédents, MacArthur avait secrètement formé des unités spéciales de l'armée au «contrôle des émeutes». Fait intéressant, le Corps des Marines n'était pas impliqué dans ces activités et dans un rapport de renseignement de l'armée, non déclassifié jusqu'en 1991, nous avons appris qu'il était à craindre que les Marines ne soient pas fiables parce qu'ils pourraient se ranger du côté des marcheurs Bonus. À propos de cette préoccupation, le général Smedley Butler du Marine Corps, le Marine le plus décoré de l'histoire du Corps des Marines, avait visité le campement et dit aux vétérans:

Je n'ai jamais vu une Americana telle que celle que vous exposez. Vous en avez autant
droit d'avoir un lobby ici comme n'importe quelle société sidérurgique. Me rend tellement fou, beaucoup
des gens parlent de vous comme des clochards. Par Dieu, ils n’ont pas parlé de vous comme des clochards en 1917 et 18.
(4).

En novembre, le gouverneur Franklin D. Roosevelt a été élu président. Bien qu'il se soit également opposé au bonus, après l'assaut, il a dit: «Cela m'élira.» Il est intéressant de spéculer sur ce qui aurait pu se passer si l'Armée Bonus était toujours là après l'inauguration de FDR. Un président n’aurait-il pas agi de la même manière que Hoover?

En 1933, FDR a coupé 480 millions de dollars des prestations aux anciens combattants, notamment en réduisant les indemnités d’invalidité de 25% (20% des marcheurs étaient handicapés) «pour équilibrer le budget». En 1936, la législature a adopté un autre projet de loi sur les primes, mais encore une fois, FDR y a opposé son veto, arguant que ce ne serait pas «fiscalement prudent». Convaincu que ses efforts du New Deal avaient sauvé le capitalisme du socialisme, Roosevelt redevint un politicien conventionnel plaidant pour des budgets équilibrés. (5) Cette fois, le Sénat (76-19) et la Chambre (324-61) ont annulé son veto et les vétérans ont reçu 583 $ en moyenne. Certains emplois ont été confiés au Civilian Conservation Corps du New Deal et 700 ont travaillé dans les soi-disant «camps de réadaptation des anciens combattants» en Floride. En fin de compte, quelque 45 000 membres du BEF sont passés par Washington avant de se disperser à travers le pays pour rejoindre des millions d'autres au plus profond de la Grande Dépression.

Je ne suis pas un historien, mais l’une des leçons qui m’arrive est que cet épisode, qui a été relégué dans la poubelle de l’histoire des États-Unis, est le rôle essentiel de la protestation de masse pour parvenir à un minimum de justice. Par exemple, la marche de la Bonus Army et ses conséquences ont été un facteur majeur contribuant au passage du G.I. Bill – quelque chose d'autre a omis de mes manuels d'histoire. Avec des millions de vétérans de retour de la Seconde Guerre mondiale, les politiciens ne pouvaient ignorer ce qui s'était passé en 1932. Paul Dickson et Thomas B. Allen, deux éminents érudits de l'époque nous rappellent le motif principal de l'adoption éventuelle du projet de loi:

Derrière tout cela se trouvait la peur très réelle que la nation paierait faute de
un plan complet pour aider les anciens combattants en faisant face à un
et une version plus hostile de l'Armée Bonus. Représentant Hamilton
Fish Jr., maintenant un ennemi politique de Roosevelt a convenu que les anciens combattants pouvaient
ne pas rentrer à la maison et vendre des pommes comme après la dernière guerre, car
si c'est tout ce qui leur est proposé, je crois que nous aurions des
conditions en Amérique. (6)

Des experts travaillant pour la Légion américaine, et non pour le Congrès, ont rédigé une version approximative de ce qui est finalement devenu une loi. Les opposants comprenaient des dirigeants de collèges d'élite qui craignaient que les hommes et les femmes de la classe ouvrière abaissent les normes d'éducation de leurs institutions. Robert Hutchins, président de l'Université de Chicago, a prédit que les collèges et universités américains «se retrouveront convertis en jungles hobo éducatives». Les politiciens du Sud étaient consternés de voir que des millions de vétérans noirs recevraient 20 dollars par semaine, sapant ainsi le système salarial dans le Grand Sud.

Le Sénat a adopté le projet de loi 50-0 et il a adopté la Chambre, 387-0 parce que la disposition de 20 $ par semaine a été supprimée de la version originale. Après des querelles plus intenses qui ont jeté un doute sur l'adoption du projet de loi, le puissant lobby de la Légion américaine a exercé une pression intense sur les adversaires. Enfin, FDR a mis de côté son opposition aux «privilèges spéciaux» pour les vétérinaires et a signé le G.I. Projet de loi du 22 juin 1944 – avec le salaire de 20 $ par semaine intact. Quelque 12 millions de vétérinaires en ont profité. (Remarque: mon père était l'un d'entre eux).

Il n’est pas étonnant que le Dr Martin Luther King et ses conseillers aient étudié les tactiques de la Bonus Army pour s’inspirer de la préparation de leurs propres événements multiraciaux de la Campagne des Pauvres à Washington, au printemps 1968, quelques semaines à peine après l’assassinat de King. Une autre leçon importante des marcheurs de la Bonus Army était: «Si vous avez un grief, apportez-le à Washington, et si vous voulez être entendu, emmenez beaucoup de gens avec vous.» (7)

Enfin, aujourd'hui, nous avons une confluence de facteurs, y compris l'échec de l'État capitaliste à protéger ses citoyens de la pandémie de Covid, l'austérité budgétaire imminente face à une autre Grande Dépression et un racisme institutionnel nouvellement transparent, a fourni une opportunité sans précédent de reproduire la Bonus Army. une action dans la capitale nationale, cette fois à une échelle, une profondeur et une ampleur de demandes sans précédent.

Remarques

(1) Alan Spears, cité dans Nicolas Brulliant, The Forgotten March, The National Parks Conservation Association (automne 2018), p.7. https.npca.org.npca.org/articles/1915-the-forgotten-march.
(2) Paul Dickson et Thomas B. Allen, The Bonus Army: An American Epic (New York: Walker and Company, 2004), p. 7. Pour ceux qui souhaitent approfondir leur lecture, le récit méticuleusement étudié de Dickson et Allen est la meilleure source.
(3) Howard Zinn, «Howard Zinn: Comment FDR a prévenu une deuxième révolution américaine», entretiens avec Ray Suarez en 2007, publié pour la première fois sous le titre, Howard Zinn avec Ray Suarez, La vérité a son propre pouvoir: conversations sur l'histoire d'un peuple ( New York: The New Press, 2019). Mickey Z, «The Bonus Army», 50 révolutions américaines que vous n’êtes pas censées connaître (New York: Disinformation Books, 2005).
(4) L'armée bonus: comment une manifestation a conduit au G.I. Bill, «All Things Considered», NPR, 11 novembre 2011. L'année suivante, le général Butler a prononcé un discours sur son service militaire, en disant: «J'ai passé la plupart de mon temps à être un homme musclé de grande classe pour les grandes entreprises, pour Wall Street et pour les banquiers. Bref, j'étais un racketteur, un gangster du capitalisme.
5) Pour en savoir plus, voir Gary Olson, «« Was It Only Fear Itself? »: FDR and Today», Common Dreams, 19 juin 2020.
(6) Dickson et Allen, op.cit, p. 269
(7) Ibid., P. 277.

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