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Réflexion et socialisme

Les nouveaux barrages sont-ils une réponse à la crise de l'eau?

La Nouvelle-Galles du Sud et les gouvernements fédéraux affirment que la construction de nouveaux barrages et l'élévation des murs des autres sont la réponse à la crise de l'eau dans l'État. Mais le sont-ils? Les experts en eau conseillent que de tels grands projets d'infrastructure n'économisent pas nécessairement l'eau, mais détournent plutôt l'eau vers l'irrigation, tuant potentiellement les rivières et rendant les communautés plus vulnérables à l'insécurité hydrique.

Quatre-vingt-dix villes de NSW étaient confrontées à la perspective de manquer d'eau l'été dernier. Les agriculteurs du bol alimentaire du pays (le bassin Murray Darling) ont été ruinés par la flambée des prix de l’eau. Alors que le marché de l'eau donne la priorité à l'approvisionnement de ceux qui peuvent en payer le prix, dans la partie supérieure de la rivière Darling, près de 80% du bassin versant du Nord se sont retrouvés entre les mains de deux irrigateurs. En même temps, la Baaka (Darling River) a cessé de couler, les lacs Menindee sont devenus un bol de poussière et des millions de poissons pourris. Bien que les poissons tués aient reçu une attention considérable, peu de choses ont été accordées aux personnes qui dépendent des débits des rivières pour leur survie.

L'énormité de la crise des eaux intérieures est telle que des communautés entières se sont retrouvées sans eau potable. Les conditions dans certaines communautés autochtones sont maintenant si mauvaises que des chercheurs expérimentés de la Jumbunna Indigenous House of Learning, Ruth McCausland et Alison Vivian, affirment que l'espérance de vie à Wilcannia est aussi basse que 37 ans pour les hommes et 42 ans pour les femmes à Wilcannia sur la Baaka.

Les gouvernements fédéral et de la Nouvelle-Galles du Sud ont décidé d'allouer 1 milliard de dollars pour construire davantage de barrages et augmenter la capacité de stockage au barrage de Wyangala dans le centre-ouest de la Nouvelle-Galles du Sud et au barrage de Dungowan près de Tamworth. Ils veulent également que de nouveaux barrages soient construits dans le nord de la Nouvelle-Galles du Sud, frappé par la sécheresse.

Mais est-ce que d'autres barrages tourneront autour de la crise de l'eau du bassin Murray-Darling? Un bref aperçu des échecs de la gestion de l'eau suggérerait que non.

Déjà assez de barrages

Comme l'a dit Maryanne Slattery de l'Australia Institute: «Cela peut sembler évident, mais la construction de nouveaux barrages ne fait pas pleuvoir. Même s'il pleut, nous avons déjà beaucoup de barrages vides où l'eau peut aller. "

Mel Gray de Healthy Rivers Dubbo a déclaré Vert gauche que le barrage de Burrendong, l'un des plus grands de la Nouvelle-Galles du Sud, se vide rapidement "parce que les règles du plan de partage de l'eau lui permettent de – l'encourager aussi", malgré son énorme capacité de 1188 milliards de litres. Le barrage de Burrendong fournit 70% de l'eau de Dubbo besoins (8 milliards de litres par an) et a presque atteint un plancher à trois reprises. "Au cours de l'été 2019/20, des plans étaient en place pour aspirer l'eau morte tout au fond du barrage", a déclaré Gray.

«La rivière en dessous (la ville de) Warren (au nord-ouest de Dubbo) a été laissée à sécher et cela a été suivi par la mort massive de poissons indigènes, de tortues, de moules et d'autres animaux sauvages. Les gens en-dessous de Warren se sont retrouvés sans accès à l'eau de la rivière pour leurs besoins domestiques et de stockage », a déclaré Gray.

Healthy Rivers Dubbo est également opposé aux plans d'un nouveau barrage à Gin Gin sur la rivière Macquarie, affirmant que cela entraînera une perte annuelle de 25 milliards de litres d'eau pour l'environnement.

Le gouvernement NSW sait que le Macquarie est sur-alloué, a déclaré Gray. «Il ressort clairement de la stratégie d'infrastructure de l'État de NSW en 2014 que, même si Burrendong est l'un des plus grands barrages de l'État, l'industrie de l'irrigation a atteint une taille où la capacité naturelle de la rivière a été dépassée. Il y a tout simplement trop d'eau aspirée. »

«La manière la plus efficace et la plus sensée de résoudre les problèmes de sécurité de l'eau dans la vallée de la Macquarie consiste à examiner les problèmes flagrants des règles du plan de partage de l'eau, et non à verser plusieurs dizaines de millions de dollars publics dans une structure monstrueuse qui ne fera que bénéficier à quelques privilégiés.

La surallocation de l'eau des rivières de la Nouvelle-Galles du Sud est une préoccupation majeure pour les scientifiques, qui viennent de publier leurs opinions dans le Journal of Hydrology. L'auteure principale Celine Steinfeld, membre du Wentworth Group of Concerned Scientists, a dit ceci: «Il était clair que l'eau dans la Macquarie avait été surallouée». Une grande partie du problème est créée par une «règle de crédit» qui garantit les allocations d'eau des apports projetés qui sont très variables et qui diminuent rapidement. "La règle du crédit consiste essentiellement à attribuer des nuages ​​- de l'eau qui n'est pas encore tombée dans le bassin versant", a déclaré Steinfeld au Sydney Morning Herald le 6 juin. Ces problèmes se répètent dans tout l'État.

Des études internationales confirment que le cycle offre-demande, où l'augmentation de l'approvisionnement en eau entraîne une augmentation de la demande en eau, est un problème. «La dépendance excessive à l'égard des réservoirs augmente les dommages potentiels causés par la sécheresse et la pénurie d'eau», a déclaré le professeur Giuliano Di Baldassarre de l'Université d'Uppsala en 2018.

Les barrages sont également chers. La mise à niveau du barrage Dungowan près de Tamworth implique d'augmenter sa capacité de six à 22 gigalitres. Les 16 gigalitres supplémentaires devraient coûter 480 millions de dollars, soit 30 millions de dollars par gigalitre. Pour mettre cela en perspective, le ministère de l'Agriculture et des Ressources en eau prévoit un budget de 3 millions de dollars par gigalitre pour sa récupération actuelle de l'eau, selon une analyse des coûts menée par The Australia Institute.

Plus souvent qu'autrement, les barrages dans la région de l'Australie ne sont pas rentables. Au cours des 30 dernières années, seuls des barrages privés de plusieurs kilomètres carrés chacun et financés par les programmes de subventions du gouvernement pour l’efficacité de l’eau ont été construits. Les politiciens n'aiment pas beaucoup parler de ces barrages, car ils n'aident pas les villes frappées par la sécheresse, les rivières en difficulté et les utilisateurs d'eau en aval. Tout projet d'infrastructure financé par l'État nécessiterait des repères d'évaluation environnementale et économique plus élevés, ainsi qu'une consultation et un examen publics.

La National Water Initiative stipule que toutes les propositions d'infrastructures hydrauliques doivent «continuer à être évaluées comme économiquement viables et écologiquement durables avant que l'investissement ne se produise». Mais le gouvernement NSW est déterminé à contourner les longues approbations environnementales, les achats de terres et les analyses de rentabilisation pour commencer la construction de ces nouveaux barrages publics d'ici 2021.

Modifier les rivières

La Commission mondiale des barrages (WCD) fait valoir que: «Les barrages modifient fondamentalement les cours d'eau et l'utilisation d'une ressource naturelle, entraînant fréquemment une réaffectation des avantages des utilisateurs riverains locaux à de nouveaux groupes de bénéficiaires au niveau régional ou national.

«Dans trop de cas, un prix inacceptable et souvent inutile a été payé… en particulier en termes sociaux et environnementaux, par les personnes déplacées, par les communautés en aval, par les contribuables et par l'environnement naturel.»

Parmi les préoccupations environnementales associées à un grand stockage d'eau, il y a les dommages qu'elles causent à la qualité de l'eau dans le stockage et en aval. Ceux-ci incluent une salinité et une désoxygénation élevées, ce qui conduit à des proliférations d'algues bleu-vert toxiques qui ont un impact sur la santé humaine, le bétail et la faune.

Des changements importants dans les plaines inondables et les débits des rivières ont également gravement affecté la vie aquatique, l'habitat et les zones humides. Le directeur du Center for Ecosystem Science de l'Université de NSW, le professeur Richard Kingsford, a sonné l'alarme sur la viabilité des marais de Macquarie d'importance internationale où 3000 hectares de roselières ont brûlé lors des feux de brousse de 2019. La perte et la dégradation ont provoqué une baisse importante de la population d'espèces indigènes tributaires de l'eau.

Les arguments en faveur de la construction de nouveaux barrages vont à l'encontre des termes du plan Murray Darling Basin. Si davantage d'eau est détournée, par exemple via un nouveau barrage, alors une quantité équivalente d'eau doit être retirée de l'irrigation ailleurs. Si cela ne se produit pas, le gouvernement revient sur le plan de bassin, s'ouvrant à d'éventuelles contestations judiciaires des utilisateurs d'eau affectés.

Le commissaire à l'eau, Mick Keelty, dans son récent rapport sur le bassin Murray Darling, a souligné une baisse de 50% des apports au cours des 20 dernières années, probablement due au changement climatique.

Le Centre d'excellence de l'ARC pour les extrêmes climatiques a publié un rapport en mai confirmant qu'il y aura des sécheresses plus longues, plus fréquentes et plus intenses. Pendant ce temps, les gouvernements se sont efforcés de faire taire ou d'ignorer le débat public sur l'impact du changement climatique, affirmant que les causes naturelles sont à l'origine de la baisse des entrées.

"Lors de la détermination de la quantité d'eau à vendre chaque année, le gouvernement de la Nouvelle-Galles du Sud ne tient pas compte des données sur les précipitations et les afflux d'avant 2004", a déclaré Gray. «Il a choisi de ne regarder que les régimes pluviométriques du siècle dernier, quand il était beaucoup plus humide. De nombreuses communautés du bassin Murray Darling craignent pour leur avenir, avec des événements météorologiques plus fréquents et extrêmes. »

La vérité gênante pour les gouvernements est qu'il n'y a pas de retour aux conditions météorologiques d'avant les années 50. Leur incapacité à arrêter la surextraction des entreprises des eaux des rivières ou à faire respecter les règles nationales de partage de l'eau, combinée à l'absence de politique climatique, signifie que la crise de l'eau s'intensifiera. La construction de barrages est la pensée des années 1950: plus de barrages ne nous creuseront que dans un trou plus profond.

(Tracey Carpenter est une militante de Water for Rivers.)

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