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Texas Massacre Covid-19 – En ces temps

Le plus grand système pénitentiaire du pays a refusé de libérer les prisonniers malgré le risque de coronavirus. Maintenant, il a la plus grande épidémie du pays.

Covid-19 pourrait enfin tuer le mythe du miracle de la réforme pénale au Texas.

Depuis plus d'une décennie maintenant, le Texas a été largement salué à travers le spectre politique comme un modèle de réforme de la justice pénale, grâce à quelques mesures modestes promulguées en 2007. Même si d'autres États ont largement dépassé le Texas en réduisant les populations incarcérées et en réformant les prisons, les politiciens de Barack Obama à Donald Trump ont loué le Texas pour son intelligence du crime et pour l'incubation de Right on Crime, le mouvement de réforme de la justice pénale associé à des conservateurs de marque comme Newt Gingrich, Grover Norquist et les frères Koch.

Covid-19 pourrait enfin tuer le mythe du miracle de la réforme pénale au Texas. Dans un sombre exploit, le Lone Star State pourrait finir par conduire le pays à réduire sa population carcérale en libérant un nombre record de personnes dans des sacs mortuaires.

Face aux pressions juridiques et politiques sur les flambées de Covid-19, les responsables de l'État et les services correctionnels du comté ont cherché à réduire leur population carcérale et à protéger ceux qui restent. Pas au Texas.

Le Texas Department of Criminal Justice a refusé de respecter certaines des principales directives en matière de santé et de sécurité émises par les Centers for Disease Control and Protection en mars pour endiguer la propagation du virus dans les prisons et les prisons. Le TDCJ, qui gère le vaste archipel de plus de 100 prisons de l'État, est allé en justice en avril pour défendre son droit de ne pas fournir de protection de santé de base après avoir été poursuivi par deux détenus âgés à la prison de Wallace Pack, un établissement du sud-est du Texas qui confinent principalement les personnes âgées et handicapées. Le désinfectant pour les mains, a insisté l'État, pose un risque majeur pour la sécurité, même si l'agence d'État n'a pas pu fournir un seul cas d'une personne incarcérée buvant ou enflammant un désinfectant pour les mains – ce qui incarcérait des personnes dans une autre prison d'État du Texas.

Le 16 avril, le juge Keith P. Ellison de la Cour fédérale de district de Houston a rendu une ordonnance temporaire exigeant que le TDCJ fournisse des protections de base, notamment un désinfectant adéquat pour les mains, des masques, des gants, des produits de nettoyage et des mouchoirs, à la prison de Wallace Pack. Il a également ordonné au TDCJ d'élaborer un plan pour tester tout le monde à la prison de Pack pour le virus. Il a affirmé que «à une époque où l’hygiène est une question de vie ou de mort», les actes de la prison «reflètent une indifférence délibérée à l’égard de la sécurité» de ses détenus «particulièrement vulnérables».

Mais la cour d’appel fédérale la plus politiquement conservatrice du pays a jeté TCDJ une bouée de sauvetage légale, comme il l’a fait à plusieurs reprises. Le 22 avril, un panel de trois juges de la Cinquième Circuit Court of Appeals des États-Unis à La Nouvelle-Orléans a prononcé une injonction contre l'ordonnance du tribunal d'Ellison. Les avocats des hommes incarcérés à la prison de Pack n'ont pas pu réunir les quatre voix nécessaires de la Cour suprême des États-Unis pour rétablir l'ordre d'urgence. Bien qu'il s'agisse d'une décision non signée sans dissidence officielle, le 14 mai, la juge Sonia Sotomayor, rejointe par la juge Ruth Bader Ginsburg, a publié une déclaration torride. "On dit depuis longtemps que la valeur d'une société peut être jugée en faisant le bilan de ses prisons", a écrit Sotomayor. "C'est d'autant plus vrai dans cette pandémie."

Pour faire le point sur les prisons du Texas: Au 2 juin, le système pénitentiaire du Texas comptait la plus grande éclosion de Covid-19 de tous les systèmes d'État, avec plus de 6 000 cas confirmés.

Au lieu de la libération ou de la prévention, le gouverneur républicain Greg Abbott et le TDCJ ont réagi au virus en intensifiant «Texas hard», notamment en imposant un verrouillage massif des installations où Covid-19 a été détecté. À la mi-mai, près d'un tiers des personnes détenues par le TDCJ étaient confinées dans leurs cellules et dortoirs presque 24 heures sur 24, se voyaient refuser l'accès à des douches régulières et même des achats auprès du commissaire pour compléter la nourriture froide, maigre et désagréable livré à leurs cellules dans des «sacs Johnny» en papier brun. Certaines personnes incarcérées auraient caché leurs symptômes plutôt que d'être placées en isolement cellulaire, une forme d'isolement encore plus extrême qui a été comparée par le rapporteur des Nations Unies et d'autres à la torture.

Avec l'apparition de Covid-19, le linceul épais qui cache ce qui se passe réellement dans les prisons et les prisons du Texas est devenu encore plus opaque. Les visites des familles et des médias, ainsi que les programmes gérés par des bénévoles extérieurs, ont été interrompus ou suspendus. Ayez donc des livraisons de courrier et des appels téléphoniques. En conséquence, les canaux informels vers le monde extérieur se tarissent.

D'autres États ont accéléré la libération pour raisons humanitaires et la libération conditionnelle afin de réduire la population carcérale afin d'endiguer la propagation du virus. Pas le Texas. Le Texas utilise rarement sa disposition pour la libération pour compassion pour des raisons médicales – en 2018, les responsables de la prison n'ont libéré que 63 des 2100 détenus qualifiés – et cela n'a pas changé face à Covid-19. Quant à la libération conditionnelle, le nombre de personnes envisagées et approuvées a en fait diminué entre mars et avril. Et une enquête du projet Marshall a révélé que plus de 15 000 personnes dont la libération conditionnelle avait été approuvée languissaient toujours dans les prisons du Texas, dans de nombreux cas en raison de retards liés à Covid-19 et d'autres retards bureaucratiques. Une des personnes interrogées, Tammie Lewis, a été emprisonnée parce qu'un cours de prise de décision, condition préalable à sa libération, avait été suspendu.

Entre mars et avril, la population du TDCJ a chuté d'environ 4 300 personnes. Mais comme Grits for Breakfast, le blog indispensable sur la justice pénale au Texas, l'a observé, il s'agit en grande partie d'une réduction «fantôme», car des milliers de personnes ont fait marche arrière dans les prisons de comté alors que les transferts vers les prisons d'État étaient suspendus pour endiguer le virus.

Alors que le TDCJ et d'autres responsables au niveau de l'État ont résisté à la libération des personnes incarcérées, certains responsables du comté se sont efforcés de réduire le nombre de personnes dans leurs prisons locales. Le rythme des libérations a varié selon la prison, mais la population totale des prisons du comté du Texas a chuté de près de 13 000 personnes – soit environ 19% – entre le 1er mars et le 1er mai. Il s'agit d'une baisse remarquable, en particulier compte tenu de l'arriéré croissant de personnes dans les établissements du comté. qui attendent d'être transférés dans les prisons d'État.

Le gouverneur Abbott et certains juges du Texas ont cherché à bloquer ces efforts locaux de libération anticipée. Le gouverneur a tenté d'utiliser la pandémie comme une opportunité pour entraver le mouvement de réforme croissant pour freiner la caution en espèces au Texas en émettant un décret exécutif qui restreint l'utilisation d'obligations personnelles gratuites. Il a été aidé dans ses efforts par la Cour suprême du Texas, qui a jugé fin avril que les juges du comté de Harris qui avaient tenté de renverser son ordre exécutif n'avaient pas la capacité juridique de le faire.

Une tentative du shérif du comté de Harris, Ed Gonzalez, d'étendre le recours à la libération pour compassion pour réduire sa population carcérale a été contrecarrée par les tribunaux. Il en a été de même pour Lina Hidalgo, la plus haute élue du comté de Harris, qui a ordonné la libération de 1 000 personnes détenues pour des délits mineurs à la prison, qu'elle a qualifiées de «bombe à retardement» pour le virus. Lors des élections de 2018, Hidalgo, qui s'est présenté sur une plate-forme de réforme de la justice pénale, a remporté une victoire bouleversée dans la course pour devenir juge du comté de Harris, une position non judiciaire équivalente à celle du chef de la direction du comté.

Confronté à de graves pénuries de personnel avant même que le virus ne frappe, le TDCJ continue de mélanger les gardes entre les établissements, ce qui soulève des préoccupations supplémentaires quant à la propagation du virus. Les comtés se sont plaints de ne recevoir que peu de conseils du Département des services de santé du Texas ou d'autres agences d'État sur la façon de ralentir la propagation de Covid dans les blocages locaux, ni d'assistance suffisante pour étendre les tests.

D'autres États continuent de surpasser le Texas en réduisant la taille de leurs populations incarcérées et en offrant des lieux de détention plus sûrs et plus humains qui ne sont pas des affronts aussi flagrants à l'interdiction du huitième amendement de punitions cruelles et inhabituelles. Pour tout le battage médiatique, le Texas reste, comme le dit Scott Henson de Grits for Breakfast, "plus ou moins l'épicentre de l'incarcération de masse sur la planète."


Marie Gottschalk est professeur de science politique à l'Université de Pennsylvanie. Son dernier livre est Caught: The Prison State and the Lockdown of American Politics.

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