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Un vaccin contre le COVID-19? | Gauche verte

La plupart d'entre nous, isolés, aspirent à ce que la vie revienne à la normale; nous voulons interagir avec la famille, les amis et les collègues sans risquer de les infecter ou d'être infectés par COVID-19.

On nous dit que cela ne se produira que lorsqu'il y aura un vaccin efficace. À quels obstacles devons-nous faire face avant qu'un vaccin sûr et efficace contre ce coronavirus ne soit développé et combien de temps cela prendra-t-il?

Notre système immunitaire est extrêmement complexe. Un vaccin contient le virus ou la bactérie causant la maladie dans un état affaibli, tué ou fragmenté qui, une fois injecté, ne nous rend pas malades.

Le vaccin provoque une réaction dans certains globules blancs, qui peuvent détecter la surface externe du virus atténué comme «étrangère». Certains des globules blancs – les lymphocytes B – sont stimulés pour produire des anticorps de forme spécifique pour attacher et détruire la protéine étrangère.

Les lymphocytes B et T restent dans le corps en tant que cellules mémoire, prêtes à se reproduire de manière exponentielle pour détruire immédiatement le virus de la maladie avant qu'il ne s'établisse.

Un vaccin efficace nous prépare à une exposition au virus, sans avoir à souffrir de la maladie: c'est ce qu'on appelle l'immunité acquise.

Le coronavirus, un virus ribonucléique ou à ARN, est essentiellement un faisceau de matériel génétique emballé à l'intérieur d'une coque protéique, comme une armure. Les protéines de surface, dans la coquille, cloutent la minuscule particule virale. Alors que tous les virus mutent, les virus à ARN, comme la grippe et la rougeole, sont particulièrement sujets aux mutations.

Le SRAS-CoV-2, le coronavirus responsable du COVID-19, a muté au moins 30 fois (bien que certains soient très mineurs) depuis son départ de Chine en décembre dernier.

Lorsqu'un virus mute, une partie de sa forme extérieure peut changer, modifiant sa surface extérieure. C'est ce qu'on appelle l'évasion immunitaire qui est une caractéristique des virus à ARN.

Le premier, et peut-être le plus grand, des défis à surmonter est de produire un vaccin efficace contre un virus en mutation rapide.

Si la forme de l'enveloppe externe de la protéine a changé, les anticorps développés contre une souche différente peuvent être inefficaces pour reconnaître le virus. Un vaccin efficace à long terme doit permettre à notre corps de produire des anticorps contre une partie du virus qui ne change pas.

L'Organisation mondiale de la santé répertorie actuellement 165 candidats vaccins contre le COVID-19. Ceux-ci sont tous entrés au moins dans les essais précliniques lorsque les chercheurs déterminent si le vaccin a le potentiel de causer des dommages graves à l'organisme.

La recherche préclinique comprend deux parties: in vitro la recherche, où le vaccin est testé dans des boîtes de Pétri sur des cultures de tissus humains; et la recherche in vivo où le vaccin est injecté à des animaux de laboratoire comme test de toxicité.

Lorsqu'un vaccin potentiel a fait l'objet d'une recherche in vivo réussie, il passe à l'étape finale – les essais sur l'homme.

Un problème majeur est de savoir si le vaccin est sûr. Il faut prouver qu’elle n’entraîne pas d’effets secondaires, ni de problème de santé, même pour un très petit nombre de personnes.

Le développement de vaccins a un taux de réussite très faible. Le processus est complexe, chronophage et gourmand en ressources.

Sur 100 candidats vaccins potentiels envisagés dans les laboratoires de recherche, à peine 20 parviennent aux essais précliniques. Ensuite, pas plus de cinq du lot d'origine sont approuvés pour des essais sur l'homme et pas plus d'un ou deux ont une chance d'être approuvés pour un usage public.

Malgré l'urgence de la pandémie mondiale, il est impératif que le développement d'un vaccin ne soit pas précipité.

Le gouvernement russe prend un risque énorme en libérant un vaccin après seulement deux mois de tests sur l'homme, avant que sa sécurité ne soit garantie dans toute la mesure du possible. Étant donné qu'un vaccin sera injecté à des milliards de personnes, les risques potentiels sont énormes.

Même à ce stade tardif, des questions demeurent. Le vaccin offrira-t-il une protection unique ou faudra-t-il une ou plusieurs injections de rappel pour conserver son efficacité? Un vaccin contre le COVID-19 ne durera-t-il qu'un an, comme le vaccin contre la grippe, avec de nouveaux vaccins développés chaque année pour cibler les nouvelles souches les plus virulentes ou mortelles du virus?

Combien de temps le développement prendra-t-il? Le vaccin le plus rapide jamais développé, contre les oreillons, a pris quatre ans.

Si cela prend moins de temps, le vaccin, ou la série de vaccins annuels, sera-t-il facilement accessible aux milliards de pauvres dans le monde? Ou est-ce que ce ne sont que les riches, dans les quelques pays encore dotés de ressources, qui seront à l'abri de cette maladie?

(Martin Wolterding est un éducateur. Coral Wynter est un chercheur biochimiste à la retraite et membre de l'Alliance socialiste.)

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